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Investigación desde Chile revela atmósfera de estrella supergigante de Antares

Experto de la U. Católica del Norte (UCN), Dr. Keiichi Ohnaka, integra equipo internacional que estudió la estrella.

Un equipo internacional de astrónomos creó el mapa más detallado a la fecha de la atmósfera de la estrella supergigante roja Antares, trabajo que cuenta con el aporte del académico e investigador del Instituto de Astronomía de la Universidad Católica del Norte (UCN), Dr. Keiichi Ohnaka.

La investigación permitió revelar el tamaño y la temperatura de la atmósfera justo desde la superficie, pasando por la cromosfera, hasta la zona de los vientos, contando para este logro con la sensibilidad y capacidad de resolución del observatorio Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) y del Karl G. Jansky Very Large Array (VLA), de la Fundación Nacional de Ciencia de Estados Unidos.

Las estrellas supergigantes rojas Antares (de la constelación de Escorpio, actualmente visible) y Betelgeuse son estrellas moribundas próximas a convertirse en supernovas.

El astrónomo de la UCN y coautor de la investigación, Dr. Keiichi Ohnaka, explica que “estas y otras supergigantes rojas están perdiendo materia en forma de vientos estelares, pero aún se desconoce cómo logran hacerlo”, por ello, esta investigación que estudió detenidamente la atmósfera de Antares provee avances importantes para aclarar esta interrogante.

Este es el mapa de radio más detallado que se haya obtenido de una estrella que no sea el Sol. ALMA observó Antares cerca de su superficie (su fotosfera óptica) en longitudes de onda más cortas, mientras que las longitudes de onda más largas, observadas por el VLA, revelaron la atmósfera de la estrella, más lejos de la superficie.

En la luz visible Antares parece tener un diámetro aproximadamente 700 veces más grande que el Sol. Pero cuando ALMA y el VLA revelaron su atmósfera en ondas de radio, se descubrió que esta estrella supergigante es aún más grande. 

“El tamaño de una estrella puede variar drásticamente en función de la longitud de ondas a la que se observa”, explica Eamon O’Gorman, del Instituto de Estudios Avanzados de Dublín (Irlanda) y autor principal del estudio, publicado en la revista Astronomy & Astrophysics. “Las longitudes de onda más largas observadas por el VLA revelaron que la atmósfera de la supergigante tiene cerca de 12 veces su radio”.

Los radiotelescopios midieron la temperatura de la mayor parte del gas y el plasma de la atmósfera de Antares. Los científicos descubrieron que la cromosfera tiene 2,5 veces el radio de la estrella, y, además, que su temperatura es más baja de lo que se había inferido anteriormente. “Nos dimos cuenta de que la cromosfera es más bien tibia en términos de temperaturas estelares”, comentó O’Gorman.

“Creemos que las estrellas supergigantes rojas como Antares y Betelgeuse tienen atmósferas poco homogéneas”, afirma Ohnaka, quien anteriormente había observado la atmósfera de Antares en luz infrarroja. “Podemos imaginar que sus atmósferas son como una pintura hecha de muchos puntos de colores que representan distintas temperaturas». La mayor parte de la pintura contiene puntos de gas tibio que los radiotelescopios no pueden detectar, pero también hay puntos fríos que solo los telescopios infrarrojos ven y puntos calientes que solo son captados por los telescopios UV. Por el momento no podemos estudiar estos puntos de forma individual, pero queremos intentarlo en el futuro”, resaltó el astrónomo de la UCN.

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