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Jueves, Diciembre 2, 2021

Columna: ¿Hidroelectricidad sin represas: una solución energética para América Latina?Por: Eduardo Rodríguez y John McGlynn del BID

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cambio climático, sostenibilidad y energías renovableo

Columna: ¿Hidroelectricidad sin represas: una solución energética para América Latina?Por: Eduardo Rodríguez y John McGlynn del BID

El recurso a ruedas de agua de río es una práctica milenaria que para muchos fue la primera aplicación de la tecnología de energía renovable. Pero los avances tecnológicos de la última década han ampliado las posibilidades de aplicar esta tecnología y el sector se encuentra ahora en el umbral de un gran renacimiento

Las turbinas tanto hidrocinéticas como eólicas capturan la energía de una forma similar. De hecho, la turbina de río hidrocinética de última generación heredó mucho de aquella industria ya establecida. Tal y como sucede con el viento, se captura la energía contenida en un líquido en movimiento (en este caso el agua en vez del aire)  para convertirla en electricidad.

Las unidades individuales varían en tamaño desde 5kW hasta 2000kW y al juntarse tienen la capacidad de producir hasta cientos de mW. Esto se hace sin represas, embalses ni  desviación de ríos y la energía base tiene la capacidad de ser desplegada en diversos lugares. América Latina tiene una amplia extensión de ríos, tan profundos como amplios, que cuentan con caudales fuertes y veloces durante gran parte del año. En suma, son un recurso de primera calidad.

El Río Amazonas y sus afluentes kilométricos son un buen ejemplo de ello. Hasta la fecha, la tecnología de los ríos ha sido desplegada en aguas poco profundas como las de EEUU, Canadá y Europa, donde el tamaño de las turbinas se ve restringida. En cambio en América Latina, y en particular en la Amazonía, los ríos tienen otra escala, lo cual permite el despliegue de unidades individuales y  series de unidades más grandes.

¿Qué se puede hacer para facilitar el despegue de esta industria en la región?

El tamaño y caudal de los ríos principales de la región sin duda presentan algunos retos técnicos, pero son superables. Las lecciones aprendidas al aplicar estas tecnologías en contextos oceánicos son a la vez relevantes y transferibles. Puede que un programa multifacético que enfrente los factores técnicos, sociales, económicos y ecológicos restantes sea lo que haga falta para impulsar la construcción de la próxima generación de hidroelectricidad sin represas en América Latina.

Por medio de la iniciativa Energía Sostenible para Todos, el BID ha encargado un estudio de alto nivel que evalúa el potencial de generación en sitios específicos en Perú, Ecuador y Brasil. El estudio recurre a datos hidrológicos recogidos a lo largo del tiempo para analizar la profundidad y velocidad de los ríos y la variación de ambos factores a lo largo del año. El estudio está todavía en curso, pero algunas conclusiones preliminares sugieren que ya existen recursos que cuentan con el tamaño y la consistencia requeridos para numerosos proyectos de 2mW a 100 mW, con factores de capacidad del rango del 50% al 70%. Esto es muy prometedor.

Sin lugar a duda, es una buena noticia para los cerca de 10 millones de personas, cuya mayoría vive en áreas urbanas a lo largo del río, donde no abundan fuentes renovables tradicionales para la generación eléctrica. En la cuenca Amazónica, los recursos eólicos son escasos. Además, la hidroelectricidad tradicional con represas es cuestionada por motivos geológicos y sociales. Hasta la fecha, la única alternativa ha sido la generación costosa por diesel, junto con alguna instalación solar.

Es cierto que el entorno de la cuenca Amazónica es desafiante. ¡Pero si todo sale adelante, puede que la hidroelectricidad en los ríos sea la solución de energía sostenible que buscábamos!

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Eduardo Rodríguez
Eduardo Rodríguez

Eduardo Rodríguez trabaja en la División de Energía del Banco Interamericano de Desarrollo. Actualmente, colabora con la expansión de la Base de Datos de Energía, una herramienta innovadora e interactiva que produce datos confiables y fáciles de usar para los usuarios del siglo 21. Eduardo estudió en la Universidad de Alberta en Canadá, donde recibió su licenciatura en Ciencias Políticas. Durante sus estudios, Eduardo efectuó una pasantía como Investigador Asociado para PD Frazer Associates en Washington DC, donde se centró en cuestiones relacionadas con la energía, el medio ambiente y el comercio. Él es también egresado del Programa de Liderazgo Político del Washington Center.

John McGlynn
John McGlynn

John McGlynn es experto en energía marina. Patrocinado por el gobierno de Escocia, se unió al BID (2013 – 2015) contando ya con varios años de experiencia en tecnología de la energía marina. En estos años, apoyó a los países miembros del Banco y a agencias del sector público en la investigación y desarrollo de energías renovables marinas. Se encargó también de dar a conocer y fomentar el uso de las olas, de las mareas, la energía hidrocinética de ríos y las tecnologías de energía térmica oceánica en América Latina y el Caribe. Antes de unirse al Banco, McGlynn trabajó con Scotrenewables Tidal Power, un desarrollador de la tecnología de energía de las mareas con sede en las Islas Orcadas, donde aseguró más de $ 14 millones en fondos para el desarrollo y la prueba de la innovadora tecnología de la energía marina. Asimismo, fue clave su papel en la obtención de un “Acuerdo de Arrendamiento” del Crown Estate del Reino para una proyecto piloto de la energía de marea de 30MW en Orkney, Escocia. En la actualidad está basado en Chile donde trabaja como consultor independiente y sigue promoviendo la adopción de las tecnologías de energía marina en sus distintas formas. Tiene una licenciatura en Comercio de la Universidad College Dublín en Irlanda y una MSc en energías renovables.

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